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¿Cuáles son las consecuencias del plástico en el mar?

Para alarmarse: Una investigadora de la CONABIO asegura que los mares y océanos del mundo se están convirtiendo en grandes depósitos de desechos.

El secretario general de la Organización de las Naciones Unidas (ONU), Antonio Guterres, informó ante presidentes, diplomáticos, ministros y activistas defensores del medio ambiente de casi 200 naciones que los mares están “amenazados como nunca antes” al estar siendo dañados gravemente por “la contaminación, la pesca excesiva y los efectos del cambio climático.

“Debemos hacer a un lado las ganancias nacionales a corto plazo para evitar una catástrofe global a largo plazo”, enfatizó el jefe del organismo internacional. “Conservar nuestros océanos y utilizarlos de manera sostenible es preservar la vida misma”, dijo Guterres.

La producción global de plásticos se ha disparado en los últimos 50 años, y en especial en las últimas décadas. Entre 2002-2013 aumentó un 50%: de 204 millones de toneladas en 2002, a 299 millones de toneladas en 2013. Se estima que en 2020 se superarán los 500 millones de toneladas anuales, lo que supondría un 900% más que los niveles de 19803 . China es el principal productor de plásticos seguido de Europa, Norte América y Asia (excluyendo China). Dentro de Europa, más de dos tercios de la demanda de plásticos se concentran en cinco países : Alemania (24,9%), Italia (14,3%), Francia (9,6%), Reino Unido (7,7%) y España (7,4%).

Existen muchos tipos de plásticos aunque el mercado está dominado por cuatro tipos principales5 : polietileno (PE) (ej: bolsas de plástico, láminas y películas de plástico, contenedores (incluyendo botellas), microesferas de cosméticos y productos abrasivos); polyester (PET) (ej: botellas, envases, prendas de ropa, películas de rayos X, etc.); polipropileno (PP) (ej: electrodomésticos, muebles de jardín, componentes de vehículos, etc.); y cloruro de polivinilo (PVC) (ej: tuberías y accesorios, válvulas, ventanas, etc.). La mayor parte de los plásticos se emplean en la fabricación de envases, es decir, en productos de un solo uso. En concreto en Europa la demanda de plásticos para envases fue del 39% en 2013, y en España ascendió al 45%6

Plásticos en los océanos: datos, comparativas e impactos

De acuerdo con Naciones Unidas, 13 millones de toneladas de residuos de este material llegan a los mares del mundo, ¡lo que equivale a arrojar cada minuto un camión lleno de plástico en ellos! Los envases y productos hechos de este material que hoy están en los mares pueden rodear la Tierra cuatro veces en un solo año.

Cuando nos deshacemos de un plástico puede terminar en un vertedero, ser incinerado o reciclado. Pero algunos terminan en las vías fluviales y en los océanos a través de los sistemas de drenaje de aguas en zonas urbanas; por el agua que fluye por los vertederos; los vertidos de basura deliberados; los residuos abandonados; los vertidos accidentales de los barcos o mediante los efluentes de las estaciones depuradoras y plantas de tratamiento de aguas residuales.

El 80% de los residuos marinos proviene de tierra, mientras que el 20% restante de la actividad marítima. Debido a que el plástico es muy persistente y se dispersa fácilmente, podemos encontrar plásticos en todos los océanos del mundo, desde el Ártico hasta la Antártida. Sin embargo, se han identificado cinco zonas de concentración conocidas como “islas” o “sopas” de plásticos en las zonas subtropicales: una en el Índico, dos en el Atlántico (Norte y Sur) y dos en el Pacífico (Norte y Sur). Estas son zonas de concentración elevada de microplásticos. También, se pueden encontrar altas concentraciones de macroplásticos en las áreas litorales, especialmente en regiones con alta población costera con sistemas de gestión de residuos inadecuados, pesquerías intensivas o turismo elevado.

¿Qué sucede con el plástico cuando llega a los mares y océanos?

El tiempo de degradación del plástico depende del tipo y de las condiciones ambientales a las que se expone (luz solar, oxígeno, agentes mecánicos). En el caso de los océanos, la radiación UV procedente de la luz solar es el principal agente que degrada el plástico. La acción del oleaje acelera este proceso y como resultado los fragmentos más grandes se van rompiendo en trozos más pequeños.

Es difícil estimar el tiempo que tarda en biodegradarse el plástico en los océanos pero se considera que es mucho más lento que en tierra. Una vez que el plástico queda enterrado, pasa a la columna de agua o queda cubierto por materia orgánica o inorgánica (todo muy frecuente en el medio marino) queda menos expuesto a la luz solar, y disminuyen las temperaturas y el oxígeno, lo que retrasa su degradación.

Objetos más comunes recolectados en playas y zonas costeras:

  • Colillas
  • Fragmentos de plástico inferiores a 2,5 cm
  • Botellas de plástico
  • Envoltorios
  • Tapones de botellas de plástico
  • Popotes
  • Otras bolsas de plástico (diferentes de las de supermercado)
  • Botellas de vidrio
  • Bolsas de plástico de supermercado
  • Tapones metálicos de botellas
  • Tapas de plástico (distintas de las de botellas)

¿Cuánto tiempo tardan en descomponerse los plásticos?

Pdcto.añosEl mismo tiempo que hace que…
Hilo de pesca+- 500Cólon llegó a América (1480)
Botella +- 500Nació Cervantes (1547)
Cubiertos +- 400Galileo Galilei dijo La Tiera es redonda (1630)
Encendedor +- 100Se hundió el Titatic (1912)
Vaso +- 65-75Termino II Guerra Mundial (1945)
Bolsa +- 50Llegó el hombre a la luna (1969)
Suela zapato +- 10-201er teléfono móvil con pantalla color (2000)
Colilla +- 1-5Accidente Fukushima (2011)
Globo +- 1/2Incendios Amazona

¿Cuáles son los impactos de la basura plástica en el mar?

Desde hace tiempo se ha documentado los impactos que las piezas de plástico tienen en la vida marina: enredos, asfixia, estrangulación o desnutrición (tras ser ingeridos y bloquear el estómago o intestino del animal). Recientemente, se ha puesto un foco especial en la problemática particular de los microplásticos (fragmentos inferiores a 5 mm).

Ya sea porque provienen de la rotura de piezas más grandes, o porque se fabrican directamente en ese tamaño, en nuestros océanos hay billones de estos microplásticos flotando que tienen impactos incluso en las especies más pequeñas que son la base de la red trófica marina. Los microplásticos pueden ser ingeridos por la fauna marina, incluyendo el plancton, los crustáceos y los peces, y pueden causar problemas, tanto por su presencia física en el intestino como a causa de los contaminantes químicos que llevan. Incluso pueden llegar a ser pasados a lo largo de la cadena alimentaria hasta llegar a nuestros platos.

Los microplásticos pueden incorporar químicos y liberarlos y quedar en los tejidos de las especies marinas incorporándose a la cadena trófica. Se desconocen las implicaciones para la salud humana dado que existen muchas lagunas de conocimiento y por lo tanto se requiere más investigación en este aspecto, tal y como apunta Naciones Unidas.

Soluciones

Para frenar la contaminación por plásticos en los océanos es esencial tomar medidas en los puntos de origen de los residuos. En España, más del 50% del plástico termina en vertederos sin ser reciclado11, cifra que no considera el plástico que no se deposita en ningún tipo de contenedor y queda abandonado. En el caso de los envases (latas y botellas) esta cifra es aún mayor. De los 50 millones de envases que se ponen a diario en el mercado en España cada día, 30 millones (el 60%) se pierden y pasan a contaminar el entorno.

La reducción en el consumo de plástico es responsabilidad de todos, tanto de quienes fabrican el producto, quienes lo consumen y las administraciones que gestionan los residuos. En varios países del mundo ya se están tomando distintas medidas para atajar este problema global. Por ejemplo, varios países europeos (como Holanda, Alemania, Croacia o Letonia), Canadá y varios estados de EE.UU. y Australia, entre otros, ya tienen implementado un sistema de retorno de envases que ha demostrado que permite la recuperación de casi el 100% de los envases. También son varios los países, como Francia, Marruecos, Senegal, Ruanda, Mauritania o China que han implementado algún tipo de prohibición del uso de determinadas bolsas de plástico. La Unión Europea cuenta con su propia Directiva sobre bolsas de plástico ligeras que debe ser implementada a finales de noviembre de 2016. En el caso de las microesferas de plástico empleadas en productos cosméticos, EE.UU y Australia ya tienen leyes que prohíben el uso de estos componentes y otros países como Canadá, Dinamarca, Suecia o Reino Unido están en el proceso. La contaminación que genera el uso de los plásticos es un problema global y por ello España debe sumarse a los países que están impulsando medidas.

  • Eliminar el abandono de envases y garantizar su correcto reciclado mediante la implementación de sistemas de retorno de envases
  • Prohibir el uso de microesferas de plástico
  • Establecer las medidas necesarias para implantar la Directiva Europea sobre las bolsas de plástico de un solo uso para noviembre de 2016
  • Fomentar medidas basadas en la economía circular, que apuesten por la reutilización de la materia prima y nuevos materiales con menor impacto ambiental.

A nivel individual también se pueden tomar medidas para reducir el consumo de plástico:

  • Evitar las bolsas de plástico de un solo uso. Utilizar bolsas de tela, cestas o carros
  • Priorizar la compra de botellas y envases reutilizable y/o retornables.
  • Comprobar los ingredientes de tus cosméticos y evitar los productos con microplásticos: polietileno (PE), polipropileno (PP), PET, PMMA y/o nylon
  • Rechazar envases y utensilios de un solo uso como vasos, cubiertos o pajitas
  • Depositar los residuos plásticos en el contenedor adecuado. Evitar artículos con exceso de empaques (unicel, pet).
  • Priorizar los productos a granel

La contaminación de plásticos en cifras

  • •8 millones de toneladas de basura al año llegan a los mares y océanos (equivalente al peso de 800 Torre Eiffel, para cubrir 34 veces la isla de Manhattan o el peso de 14.285 aviones Airbus A380)
  • Cada segundo más de 200 kilos de basura van a parar a los océanos
  • Se desconoce la cantidad exacta de plásticos en los mares pero se estiman unos 5-50 billones de fragmentos de plástico, sin incluir los trozos que hay en el fondo marino o en las playas.
  • El 80% proviene de tierra • El 70% queda en el fondo marino, el 15% en la columna de agua y el 15% en la superficie. Lo que vemos es solo la punta del iceberg.
  • Hay 5 islas de basura formadas en su gran mayoría por microplásticos algo similar a una “sopa”: dos en el Pacífico, dos en el Atlántico, y una en el Índico
  • Se estima que en 2020 el ritmo de producción de plásticos habrá aumentado un 900% con respecto a niveles de 1980 (más de 500 millones de toneladas anuales ). La mitad de este incremento se producirá tan solo en la última década.
  • Cada día se abandonan 30 millones de latas y botellas en España.
  • En España, el 50% de los plásticos que llegan a los sistemas de gestión de residuos terminan en los vertederos sin ser reciclados.