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Cómo el chip semiconductor nos mantiene conectados con todo

innovacion sustentable

¿Cómo llegó el chip a todos los rincones de nuestras vidas? Desde ciudades que nunca duermen hasta aldeas rurales remotas, una tecnología está cambiando la forma en que vivimos y trabajamos. Desde los teléfonos inteligentes en nuestros bolsillos hasta los vastos centros de datos que alimentan Internet, desde scooters eléctricos hasta aviones hipersónicos, marcapasos y supercomputadoras que predicen el clima, dentro de cada uno de ellos, invisibles y no reconocidos, hay pequeñas piezas de tecnología que lo hacen posible: semiconductores.

Estos son los componentes básicos de la computación moderna. Los dispositivos semiconductores llamados transistores son pequeños interruptores electrónicos que ejecutan los cálculos dentro de nuestras computadoras. Los científicos en los EE. UU. Construyeron el primer transistor de silicio en 1947. Antes de eso, la mecánica de la informática se había realizado mediante tubos de vacío, que eran lentos y voluminosos. El silicio lo cambió todo. El chip semiconductor ha ido más allá que cualquier otra tecnología para conectar el mundo.

La fabricación de transistores de silicio les permitió hacerse lo suficientemente pequeños como para caber en un microchip, abriendo las puertas a una avalancha de dispositivos que se han vuelto más pequeños e inteligentes por año. “Poder miniaturizar estos transistores nos permite hacer cosas que no podríamos haber imaginado en generaciones anteriores”, dice John Neuffer, director ejecutivo de la Asociación de la Industria de Semiconductores. “Todo porque podemos poner una computadora masiva en un pequeño chip”.

El ritmo de la innovación no tenía precedentes. Los chips comenzaron a miniaturizarse a un ritmo tan constante que era como si la tecnología siguiera una ley. Declarado por primera vez hace unos 50 años por Gordon Moore, cofundador del gigante de microchips Intel, la Ley de Moore predijo que la cantidad de transistores que podría colocar en un chip se duplicaría cada dos años.

Hasta hace muy poco, la Ley de Moore tenía razón. Solo ahora, cuando los intentos de reducir los transistores más pequeños se topan con los límites de la física, el ritmo de la miniaturización se ha ralentizado. Los primeros transistores se podían ver a simple vista. Ahora un pequeño chip contiene muchos miles de millones de ellos. Más que cualquier otra cosa, es esta mejora exponencial en la fabricación la que ha impulsado la revolución digital.

Pero el silicio, el elemento central de esta revolución, es una sustancia sorprendentemente humilde y una de las más comunes en el planeta. El silicio se encuentra en minerales que constituyen el 90% de la corteza terrestre. Una tecnología que se ha extendido por todo el mundo está hecha de una de las sustancias más ubicuas.

Silicon alimenta a una industria de chips de $ 500 mil millones (£ 410 mil millones) que a su vez impulsa una economía tecnológica global por un valor estimado de $ 3 billones. El negocio de semiconductores también se ha convertido en uno de los más interconectados de la historia, con materias primas procedentes de Japón y México y chips fabricados en los Estados Unidos y China. Los chips se envían nuevamente a todo el mundo para ser instalados en dispositivos que terminan en manos de las personas en todos los países del mundo.

“El silicio que es la esencia de estos chips probablemente da la vuelta al mundo dos o tres veces”, dice Neuffer. Pero esa vasta red mundial puede rastrear sus orígenes hasta un puñado de lugares muy específicos.