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El impacto medioambiental de su árbol de Navidad no tiene nada que ver con si es real o falso.

Los consumidores con conciencia ambiental a menudo se preguntan si un árbol de Navidad real o uno artificial es la opción más sostenible. Ahora que la mayoría busca opciones más responsables, la preocupación ha llegado a la industria de los árboles de Navidad, que desconfía de perder cuota de mercado por los árboles artificiales.

Y tienen una buena razón: de los 48.5 millones de árboles de Navidad que los estadounidenses compraron en 2017, el 45 por ciento eran artificiales, y esa participación está creciendo. Muchos factores pueden influir en esta elección, pero la conclusión es que tanto los árboles de Navidad reales como los artificiales tienen un impacto ambiental insignificante. La opción que “gana” en términos de huella de carbono depende completamente de suposiciones sobre cuánto tiempo los consumidores mantendrían un árbol artificial en comparación con la distancia que conducirían cada año para comprar un árbol real. Entonces…. si realmente deseamos una verde navidad y sabemos que el árbol cortado y decorado en casa representa la deforestación. Qué tan cierto es que la mejor opción para una navidad sustentable es un pino artificial contra uno natural? Analicemos… 😉

La semilla del pino navideño

Muchos consumidores creen que los árboles de Navidad reales se cosechan de los bosques silvestres y que este proceso contribuye a la deforestación. De hecho, la gran mayoría de los árboles de Navidad se cultivan en granjas con ese propósito expreso.

Para estimar el impacto total de algo así como un árbol de Navidad, los investigadores usan un método llamado evaluación del ciclo de vida para desarrollar una contabilidad “desde la cuna hasta la tumba” de las entradas y salidas requeridas para producirlo, usarlo y deshacerse de él. Para los árboles de Navidad naturales, esto abarca desde plantar plántulas hasta cosechar los árboles y deshacerse de ellos, incluido el uso de equipos, aplicaciones de fertilizantes y pesticidas, y el consumo de agua para el riego.

Las evaluaciones del ciclo de vida a menudo también estimarán la huella de carbono de un sistema. El uso de combustible es la mayor fuente de emisiones de gases de efecto invernadero en la producción de árboles de Navidad. El uso de un galón de gasolina o diésel para alimentar un tractor o camión de reparto libera de 20 a 22 libras (9 a 10 kilogramos) de dióxido de carbono a la atmósfera.

En el lado positivo, los árboles de Navidad absorben y almacenan carbono de la atmósfera a medida que crecen, lo que ayuda a compensar las emisiones de las operaciones. El carbono representa alrededor del 50 por ciento del peso seco de la madera en un árbol en la cosecha. Según estimaciones recientes, las coníferas del tamaño de un árbol de Navidad almacenan aproximadamente 20 libras de dióxido de carbono en su tejido sobre el suelo y probablemente almacenan cantidades similares bajo el suelo en sus raíces.

Sin embargo, el uso de un galón de gasolina produce aproximadamente la misma cantidad de dióxido de carbono, por lo que si una familia maneja 10 millas en cada sentido para obtener su árbol real, es probable que ya hayan compensado el carbono secuestrado por el árbol. Comprar un árbol más cerca de casa o en un lote de árboles a lo largo de su viaje diario puede reducir o eliminar este impacto.

Y los árboles naturales tienen otros impactos. En 2009, Scientific American llamó específicamente a la industria de los árboles de Navidad para el lavado verde, porque los comunicados de prensa de los productores promocionaban la absorción de carbono de las plantaciones de árboles de Navidad mientras ignoraban el uso de pesticidas y las emisiones de dióxido de carbono de la gestión, cosecha y envío de las plantaciones.

¿Es mejor lo sintético?

Los árboles artificiales tienen un conjunto diferente de impactos. Aunque muchas personas piensan que el envío de árboles desde las fábricas en China requiere mucha energía, el envío marítimo es realmente muy eficiente. El mayor uso de energía en árboles artificiales es en la fabricación.

La producción de cloruro de polivinilo y metales que se utilizan para hacer árboles artificiales genera emisiones de gases de efecto invernadero y otros contaminantes. China está trabajando para reducir la contaminación de su industria química, pero esto puede elevar los precios de esos materiales y los productos fabricados con ellos.

Además, para considerar la sostenibilidad desde una perspectiva más amplia, la producción de árboles de Navidad reales apoya a las comunidades y economías locales en los Estados Unidos, mientras que la compra de árboles artificiales principalmente apoya a los fabricantes en China.

Frente a frente … ¿Pino natural o artificial?

Recientemente, la American Christmas Tree Association, que representa a los fabricantes de árboles artificiales, encargó una evaluación del ciclo de vida que compara los árboles de Navidad reales y artificiales. El análisis consideró los aspectos ambientales de la sostenibilidad, pero no examinó los impactos sociales o económicos.

El informe concluyó que el punto de equilibrio ambiental entre un árbol de Navidad real y un árbol artificial fue de 4,7 años. En otras palabras, los consumidores tendrían que mantener árboles artificiales durante cinco años para compensar el impacto ambiental de comprar un árbol real cada año.

Una deficiencia importante de este análisis fue que ignoró la contribución de las raíces de los árboles, que los agricultores suelen dejar en el suelo después de la cosecha, al almacenamiento de carbono en el suelo. Esta omisión podría tener un impacto significativo en el análisis de equilibrio, dado que aumentar la materia orgánica del suelo en solo un uno por ciento puede secuestrar 11,600 libras de carbono por acre.

Reutiliza o recicla tu árbol

Los consumidores no pueden afectar la forma en que los agricultores cultivan sus árboles vivos o cómo los fabricantes producen versiones artificiales, pero pueden controlar lo que sucede después de Navidad a los árboles que compran. Para los árboles artificiales, eso significa reutilizarlos tantas veces como sea posible. Para los árboles naturales, significa reciclarlos.

Esto es esencial para optimizar la huella de carbono de un árbol real. Moler los árboles de Navidad usados ​​y usarlos para el acolchado devuelve la materia orgánica al suelo y puede contribuir a la formación de carbono en el suelo. Muchos departamentos de obras públicas en los Estados Unidos recolectan y trituran árboles de Navidad usados ​​después de las vacaciones. Si el reciclaje local de árboles no está disponible, los árboles se pueden astillar y agregar a las pilas de compost. También se pueden colocar en patios o estanques para proporcionar hábitat para aves o peces.

Por el contrario, si un árbol usado se arroja a una hoguera, todo su contenido de carbono se devuelve inmediatamente al aire como dióxido de carbono. Esto también se aplica a los árboles sacrificados en las granjas de árboles. Y si los árboles usados ​​se colocan en vertederos, su contenido de carbono finalmente regresará a la atmósfera como metano debido a la forma en que se descomponen los materiales enterrados en los vertederos. El metano es un gas de efecto invernadero 21 veces más potente que el dióxido de carbono durante un siglo, por lo que esta es la forma más perjudicial para el medio ambiente de deshacerse de un árbol usado.