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Tras huracán Katrina y últimos desastres en Louisiana, desean escapar

El huracán Katrina fue uno de los más destructivos y el que causó más víctimas mortales de la temporada de huracanes en el Atlántico de 2005.

inundaciones

Muchas cosas han cambiado en Luisiana después del huracán Katrina… pero empecemos con la historia para comprender la impotencia de los residentes locales de este gran lugar.

En el siglo XIX y principios del XX, la parroquia de St. Tammany era un rincón rural, escasamente poblado, del sureste de Luisiana, más conocido por sus aserraderos y un puñado de complejos turísticos de lujo. 

Abarca la costa norte del vasto estuario conocido como lago Pontchartrain, cuya orilla opuesta colinda con Nueva Orleans. En 1969, se completó un puente de 24 millas para conectar la parroquia (término de Louisiana para condado) directamente con la ciudad, convirtiendo a St. Tammany en un suburbio rico predominantemente blanco.

Después del huracán Katrina, todo cambió

La temporada de huracanes del 2005, si que hizo historia. Luego, después de que el huracán Katrina azotara Louisiana, la parroquia comenzó a adoptar una nueva identidad. 

St. Tammany se convirtió en un lugar de refugio de los peligros ambientales (tormentas, aumento del nivel del mar, pérdida de tierras) que azotan a Nueva Orleans y otras parroquias en los límites exteriores de la costa de Louisiana.

Al menos el 70% de la población de Nueva Orleans huyó de la ciudad inmediatamente antes y después de Katrina, que se convirtió, con mucho, en el desastre natural más destructivo en la historia de Estados Unidos, en parte porque las inundaciones causadas por fallas catastróficas de diques se vieron agravadas por el aumento del nivel del mar.

Disminución de población desde el 2005

En los 15 años transcurridos desde el huracán Katrina, mientras la ciudad se reconstruyó minuciosamente , muchos han regresado a casa. Pero hoy, la ciudad todavía tiene unos 60.000 habitantes menos que antes de la tormenta.

St. Tammany, sin embargo, se salvó de fallas catastróficas en los diques. Permaneció relativamente seco y volvió a abrir rápidamente.

St. Tammany se convirtió en un área de preparación para los esfuerzos de ayuda de emergencia y un depósito de escombros de Nueva Orleans. También se convirtió en un refugio para los evacuados, albergando a más que en cualquier lugar, excepto a la parroquia de Jefferson, que colinda con la ciudad al oeste. A medida que pasó la crisis inmediata, muchos decidieron quedarse en lugar de correr otra oportunidad en el Big Easy.

En un año o dos, empezó a ver que la vivienda que podría surgir más rápidamente estaba en St. Tammany. Ese era el lugar para ir a reconstruir.

En medio de la reconstrucción, salieron problemas sociales

La afluencia de población posterior a Katrina creó algunos problemas predecibles: tráfico agitado, aulas sobrecargadas y un aumento repentino en la demanda y los costos de vivienda. 

También aumentó la presión sobre las tensiones raciales a fuego lento. Los recién llegados, incluidas familias negras de clase media de Nueva Orleans y familias hispanas de todo el sur de Estados Unidos que vinieron en busca de trabajo para reconstruir la ciudad destruida, eran significativamente más diversos que los residentes existentes, uno de los cuales era David Duke , el infame líder del Ku Klux Klan. .

Lo que vieron fue un parroquia que se oscureció. El crecimiento y los cambios demográficos realmente estaban asustando a la gente.

La parroquia St Tammany en rápido crecimiento

Ese crecimiento no ha disminuido. St. Tammany es ahora una de las parroquias de más rápido crecimiento en el estado. Su población se ha cuadriplicado desde 1970, a un cuarto de millón, y se espera que se duplique para 2030. Según un creciente cuerpo de evidencia compilada por investigadores y funcionarios estatales, una parte cada vez mayor de ese crecimiento será el resultado de la migración regional entre parroquias. motivados por el cambio climático y otras presiones ambientales. Y la parroquia, como otros posibles paraísos climáticos en todo el estado, no está lista.

Si eres de St. Tammany, estás experimentando una marea de gente. Se siente como un diluvio.

La mayor migración por cambio climático en Estados Unidos

Luisiana podría ser el primer estado de los EE. UU. En presenciar una migración a gran escala por el cambio climático, no solo una huida masiva de catástrofes específicas como Katrina o el huracán Laura de agosto 2020 , sino una acumulación gradual de decisiones, tomadas por una familia a la vez, para mudarse a un terreno más alto.

Algunos de estos migrantes elegirán lugares de menor riesgo como St. Tammany como destino, ya que una combinación de aumento del nivel del mar y hundimiento de la tierra hace que la región del delta del Mississippi pierda aproximadamente el valor de un campo de fútbol cada hora y media. 

La población ya está disminuyendo en las parroquias de alto riesgo y creciendo en las de menor riesgo, según un importante informe elaborado por el estado el año pasado: Adaptaciones estratégicas para entornos futuros, o LASAFE. Otros serán reubicados en destinos diseñados explícitamente para acomodar a los migrantes climáticos.

Desde el huracán Katrina, el estado ha emprendido lo que podría ser el proceso de planificación de adaptación costera más ambicioso del mundo. Incluye un “Plan Maestro ” de $50mil millones USD y 50 años para mejorar la infraestructura de protección y los ecosistemas, y LASAFE, que sumó los resultados de una serie de talleres de planificación a nivel comunitario. 

También incluye la reubicación total de una comunidad con un riesgo excepcionalmente alto: Isle de Jean Charles, cuyos residentes a menudo se conocen como los primeros refugiados climáticos de Estados Unidos.

El movimiento masivo de población es un tema generalizado de estos programas. Pero la tarea de mitigar más daños, especialmente a la propia Nueva Orleans, ha sido tan abrumadora que las comunidades que reciben la migración apenas están comenzando a lidiar con los desafíos y oportunidades que se avecinan.

El estado ha avanzado poco a poco para lidiar con esto en la última década. Creo que estamos tratando de hacer que las comunidades vulnerables sean más habitables. Pero, ¿cómo está preparando Louisiana a las comunidades receptoras? No creo que lo estemos…

Christopher Dalbom, director asistente del Instituto de Ley y Política de Recursos Hídricos de la Universidad de Tulane

El Plan Maestro para hacer frente al cambio climático en Luisiana

LASAFE produjo el primer vistazo a lo que podría implicar esa planificación. Comenzó en 2017 como un esfuerzo para obtener opiniones directamente de los residentes de seis parroquias costeras, incluida St. Tammany, sobre sus esperanzas y aprensiones sobre el futuro.

El plan maestro costero ofrece una imagen muy sofisticada de dónde están las barreras para proteger los humedales costeros y dónde esperamos que desaparezcan las comunidades. Entonces, ¿Cómo tomamos esa información sobre el ecosistema físico y planificamos en torno a eso?

Liz Williams Russell, directora de resiliencia de las comunidades costeras de la Foundation for Louisiana, un grupo de defensa que trabajó con funcionarios estatales sobre el proceso.

Durante el transcurso de un año, Russell y sus colegas llevaron a cabo 70 reuniones con 3,000 residentes en las seis parroquias, recopilando datos sobre el movimiento de la población, el riesgo de inundaciones y otros hechos clave. Luego solicitaron propuestas para una gran cantidad de proyectos de desarrollo que van desde parques hasta incubadoras de pequeñas empresas.

El informe concluyó que “Luisiana se encuentra en medio de una crisis existencial“. Recomendó que las áreas de bajo riesgo se preparen para poblaciones más grandes, incluida St. Tammany, que identificó como un destino clave para los migrantes.

Áreas de bajo riesgo, deben prepararse ya para ser resilentes y recibir miles residentes

Para 2030, según una proyección del informe, el ritmo actual de desarrollo de la parroquia consumirá la mitad de su terreno abierto. Para desarrollarse de manera asequible y segura, el informe LASAFE recomendó que St. Tammany concentrara su desarrollo futuro en las áreas de menor riesgo de inundación (definidas como aquellas fuera de la llanura de inundación de 100 años), que ocupan la mayoría de la tierra de la parroquia pero tienden a estar subdesarrolladas. También incluyó un campo para un vecindario piloto compacto, de uso mixto y resistente a las inundaciones diseñado por Urban Land Institute, un grupo de expertos con sede en Washington DC, así como un sistema de drenaje de $11.5 millones USD cruzado por senderos para caminatas.

Sistema de drenaja inteligente

El sistema de drenaje se está diseñando actualmente, pero en cuanto a las otras recomendaciones del informe, la parroquia parece estar moviéndose en la dirección opuesta, dijo Russell. A medida que los funcionarios locales presionan para expandir la base impositiva de la parroquia tanto como sea posible, el desarrollo de bajo costo supera las consideraciones sobre el riesgo de inundaciones en el proceso de permisos, dijo. Aquellos que busquen seguridad en St. Tammany podrían encontrarse de nuevo en la zona de inundación.

Mientras tanto, el sitio del vecindario piloto de ULI, cerca de la pequeña ciudad de Hickory, está involucrado en un litigio sobre las protecciones federales del hábitat para la rana ardilla oscura en peligro de extinción. Y una subdivisión de rápido crecimiento en las afueras de Slidell que, según Battle, se está comercializando para las familias negras entrantes, está situada junto a una zona de inundaciones de alto riesgo y un antiguo vertedero de escombros de Katrina .

Una nueva isla como refugio climático

En el caso de Isle de Jean Charles, el estado tuvo la oportunidad de construir un refugio climático desde cero para las pocas docenas de familias de la isla. El destino: una antigua granja de caña de azúcar de poco menos de una milla cuadrada de superficie, a unas 40 millas al norte de la isla original, cerca de la ciudad de Schriever, Louisiana.

A primera vista, reubicar una sola comunidad de bayou puede parecer una tarea más sencilla que reinventar una parroquia para albergar a cientos de miles de nuevos residentes. Pero el proceso, que habrá tardado casi dos décadas desde la primera concepción hasta la construcción final, ha revelado un campo minado cultural y logístico, ha abierto fisuras en la comunidad que se suponía que debía unir y, en última instancia, dejará fuera a algunos miembros de la población en riesgo. .

La isla en sí está cerca del borde más externo del delta del Mississippi, donde la tierra se fragmenta y se disuelve en el Golfo de México. En la década de 1950, tenía aproximadamente el tamaño de Manhattan, habitada, como todavía lo es hoy, por una comunidad muy unida de descendientes de la tribu Biloxi-Chitimacha-Choctaw. 

Se establecieron por primera vez en el área a fines del siglo XIX después de huir de la persecución en el continente. Desde entonces, la isla, a la que solo se puede acceder por un solo tramo de carretera, ha perdido el 98% de su superficie terrestre.

Plan de reubicación como Proyecto Federal

Después de más de una década de solicitar asistencia al gobierno federal, los líderes de la isla, con el apoyo de la Oficina de Desarrollo Comunitario (OCD) del estado, lograron en 2017 obtener una subvención de $48 millones USD del Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano para reubicarse interior. Los años transcurridos desde entonces han involucrado una serie tediosa, a veces polémica, de reuniones comunitarias, votaciones y sesiones de planificación que a veces han encontrado a funcionarios estatales y líderes locales en desacuerdo.

El primer problema fue encontrar un lugar adonde ir. Mat Sanders, administrador de políticas y programa de resiliencia de OCD, dijo que una encuesta inicial de propiedades disponibles que estaban cerca, lo suficientemente grandes y relativamente aisladas del riesgo de inundaciones arrojó alrededor de 18 candidatos. Algunos fueron descalificados cuando Sanders fue a buscarlos y encontró el suelo mojado, lo que no es una señal prometedora.

Finalmente, en marzo de 2018, los residentes de la isla votaron a favor de seleccionar una parcela interior relativamente alta cerca de la ciudad de Schriever. Fue apodada la Isla Nueva (New Island)

Preservación ambiental y tribus dentro de la comunidad

La Isla Nueva no era una pizarra completamente en blanco. Los residentes actuales tenían preocupaciones sobre el desarrollo: les preocupaba que la construcción empeorara la escorrentía de la tormenta, por lo que el plan fue diseñado para preservar los humedales existentes. 

En respuesta a los comentarios de la comunidad tribal entrante, el diseño también permitió que el vecindario estuviera visualmente aislado del área circundante, para capturar el sentido de privacidad que aprecian los isleños.

Pero una serie de puntos conflictivos surgieron casi de inmediato…

Un mes después de la adjudicación, cuando el estado realmente bajó y vio que era más complejo de lo que pensaban originalmente, comenzaron a abandonar todas las campanas y silbatos adicionales.

Comardelle dijo que hubo desacuerdo sobre para quién sería el nuevo sitio. La propuesta original de HUD de la tribu enmarcaba la reubicación como una oportunidad para una reunificación tribal más amplia, en la que cualquier miembro de la tribu sería bienvenido incluso si su familia no hubiera vivido en la isla. Incluía espacio para muchas más casas, así como un museo. Pero en unos meses, el plan del estado era mucho más pequeño, eliminó el requisito de afiliación tribal y redujo la elegibilidad , con algunas excepciones, a los residentes actuales de la isla.

Teníamos la intención de hacer que la comunidad volviera a ser lo que era, pero ese componente nunca se materializó. Es solo una reubicación de aquí para allá…

dijo Comardelle

En última instancia, alrededor de una docena de los aproximadamente 100 residentes elegibles de la isla están optando por no mudarse al nuevo sitio cuando la construcción esté completa el próximo año, según OCD. La familia de Comardelle, incluida su abuela de 95 años, estará entre ellos.

Los que se quedan atrás

En un nivel más fundamental está frustrada de que el estado parezca ver la reubicación como una conclusión inevitable. Las casas en New Isle son gratuitas, pero se basan en la estipulación de que un residente no ocupará, alquilará ni modificará su antigua casa, y visitará Isle de Jean Charles solo con “fines ceremoniales, culturales, históricos y recreativos”. Algunos residentes temen que el casco antiguo sea arrasado o simplemente arrasado.

Mientras tanto, el estado está permitiendo que el delta se transforme de un área habitada con una rica historia cultural en un destino de ecoturismo para aquellos que esperan echar un último vistazo antes de que desaparezca para siempre. En las carreteras que conducen a la isla, dijo, se pueden ver nuevos muelles de pesca y áreas de estacionamiento relucientes, algunos construidos con dinero del acuerdo del derrame de petróleo de BP Deepwater Horizon, de $21,000 millones USD . Pero no se han construido nuevos impuestos.

Cuando se trata de recreación y pesca y la gente se divierte, van a hacer una excepción. Pero no pueden proteger a la comunidad.


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